Facebook接棒Google大玩模块化手机,它比iPhone更有用?

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2017-07-21
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据BI报道,Facebook的8号楼,也就是由前DARPA女掌门Regina Dugan领导的Facebook神秘臭鼬工厂所在地,正在秘密探索做模块化手机的可能性。

该公司周四公布了一项名称为“模块化机电设备”的专利申请,按照专利设想,该设备可将内置扬声器、麦克风、触摸屏、GPS甚至手机功能组合在一起。同时,模块化机电设备允许用户替换设备的不同部件,就像乐高积木一样拆分组合。

这个专利的思路让人想起Google已经关掉的Project Ara,两者几乎如出一辙。

专利申请书上说,通常被认为是“过时”的消费电子设备里面的硬件部件,其实还是可以使用的。但是,由于消费者电子设备被设计为封闭系统,所以这些硬件部件再也无法重新利用。从消费者的角度来说,传统消费者电子产品的生命周期昂贵且是一种浪费。

这种即插即用的智能手机概念早已被提出来,谷歌花了几年的时间开发Project Ara模块化手机。但由于模块化产生的边界的模糊性以及实现的高代价问题, Google最终关停该项目。

而Facebook这次提出的模块化手机的思路跟Project Ara项目大同小异。

Project Ara由摩托罗拉的先进技术和项目部门主导,旨在开发一个免费、开放的硬件平台来创建出高度模块化的智能手机。我们希望替硬件完成Android替软件完成的事情:打造出一个充满活力的第三方开发者生态体系,降低进入的门槛,加快创新的节奏,然后不断地压缩开发时间。

Google Ara模块化手机如何胎死腹中Ara号称是世界上最具有革命性的手机,项目一经公布便受到无数人的追捧。但之后,产品发布时间一再延后,最终整个项目夭折。Google Ara模块化手机究竟为何胎死腹中的?

在技术层面,谷歌的团队遭遇了很大的困难。最初,核心设计师马克斯基认为,Ara在技术上基本不具有可行性,撂挑子不干了。

马克斯基说:“一旦解决技术问题,我们要做的就是与硅元件供应商合作,把手机造出来。不幸的是,我们遭遇了所有可能遇到的障碍。EPM磁铁无法满足我们需要的强度,合作伙伴要求与我们达成一系列商业合作关系,但我们尚未做好准备。我无法就这些事情发表评论,因为我也不是很清楚。”

后来,埃雷蒙克接替仅仅坚持了10个月的马克斯基。Ara是一款模块化手机,想法固然大胆,难度也相当大,最终埃雷蒙克也难逃失败厄运。

两年时间,Ara创始人马克思基、埃雷蒙克等纷纷离职,导致Ara群龙无首。后来杜坎也突然离任,不久后Ara项目就被“叫停”了。

一名曾参与Ara项目的消息人士表示:“消费者对模块并没有太大兴趣。即使到了今天,我仍不确定消费者究竟想要什么。”或许Ara的失败就是由于在其整个进化过程中都没搞注意到这一点。

Facebook一直在为新项目铺路巧合的是,谷歌Project Ara团队的许多关键成员现在都在Facebook 8号楼工作,这个团队现在负责申请新专利。

2016年4月,Google 先进计划主管Dugan突然离任,加盟Facebook创建的新部门Building 8。

同年,Facebook收购模块化消费电子产品初创公司Nascent Objects,作为并购条件,Nascent Objects的创始人兼首席执行官巴贝克·埃尔米赫(Baback Elmieh)将与该初创公司的其他“关键成员”一同加入Facebook。像Dugan一样,埃尔米赫曾就职于谷歌的先进技术和项目组(ATAP)。

Nascent Objects 的平台是一套让消费者自行设计和打造自己硬件的系统,能有助减少在研发过程中生产原型产品时的成本,也减少硬件产品周期中带来的浪费。

Facebook发言人曾证实,这项技术是通过收购Nascent Objects获得的,但拒绝进一步置评。对于Facebook这项专利是否脱胎于Project Ara,也就无从考证了。

根据专利描述,该模块化设备还可以充当Amazon Alexa式的音乐播放器,设备的软件加载是自动从云端下载的:“数百万设备”连接到服务器上,可以给予换出的组件来加载不同的软件。

如今市面上有数以万计的互联网设备,Facebook的模块化手机项目是否会像Project Ara一样胎死腹中还尚未可知。但该公司认为认为模块化系统对于消费者来说都比目前市面上正在销售的各种设备比如iPhone更有用。

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